Plutón, características y otros datos

Plutón fue descubierto en 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde Tombaugh. Durante muchos años, Plutón fue llamado planeta. Era el planeta más pequeño del sistema solar y el noveno planeta del sol.

Hoy, Plutón se llama un planeta enano. Un planeta enano es redondo y gira alrededor del sol al igual que los ocho planetas principales. Pero a diferencia de un planeta, un planeta enano no tiene suficiente gravedad para atraer el polvo del espacio y a los objetos pequeños en su camino. Un planeta enano es también mucho más pequeño que un planeta, pero no es una luna.

Como promedio, Plutón está a una distancia de aproximadamente 39,5 unidades astronómicas, o AU, del Sol. Eso es casi 40 veces más lejos del Sol que la Tierra. Debido a su elíptica órbita, el punto más cercano de Plutón al Sol es de 29,7 UA. Esto significa que Plutón etás a veces más cerca del Sol que el planeta Neptuno. El punto más lejano de Plutón del sol es 49,7 UA. Plutón está en una región llamada el Cinturón de Kuiper. El Cinturón de Kuiper es una gran banda de miles de pequeños objetos helados que orbitan alrededor del Sol más allá de Neptuno.

Plutón tiene sólo 2.300 kilómetros de ancho. Es ligeramente más pequeño que nuestra Luna. Plutón tarda 248 años en hacer una revolución alrededor del Sol. Plutón tarda 6 1/2 días para girar, así que un día en Plutón es de aproximadamente 6 1/2 día en la Tierra.

En el mismo año en que se descubrió, una niña de 11 años de edad, de Inglaterra sugirió que se llamará “Pluto” en honor al dios romano de los muertos.

Plutón tiene cinco lunas conocidas. Su luna más grande, llamada Caronte tiene aproximadamente la mitad del tamaño que Plutón. El Observatorio Naval de Estados Unidos descubrió Caronte en 1978. Utilizando el Telescopio Espacial Hubble, los astrónomos descubrieron otras cuatro lunas en Plutón, Nix, Hidra, Kerberos y Styx. Cada una de estas lunas es mucho menor que Caronte.

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Imagen de Plutón realizada por la nave espacial New Horizons en 2015. Pincha para hacer zoom por toda la foto.NASA

¿Por qué es Plutón ya no es un planeta?

En 2003, el astrónomo estadounidense Mike Brown descubrió un nuevo objeto más allá de Plutón. Brown pensó que había descubierto un nuevo planeta porque el objeto, que él nombró Eris, es más grande que Plutón.

El descubrimiento de Eris causó que otros astrónomos discutieran sobre lo que hace que un planeta sea un “planeta”. La Unión Astronómica Internacional es el grupo de astrónomos encargados de nombrar a los objetos en el espacio. La UAI decidió que Plutón y otros objetos no eran realmente planetas debido a su tamaño y ubicación en el sistema solar. La UAI decidió que Plutón y los demas objetos deberían llamarse planetas enanos.

Plutón se llama también un plutoide. Un plutoide es un planeta enano que está más lejos en el espacio que el planeta Neptuno. Los tres plutoides conocidos son Plutón, Eris y Makemake.

Los astrónomos continúan estudiando el sistema solar. Utilizan telescopios terrestres de alta potencia para descubrir nuevos objetos en el espacio.

Las ideas sobre el universo y el lugar de la Tierra van cambiando, ya que los científicos obtienen nueva información. Esto puede provoca que los científicos repasen lo que saben y cómo se clasifican los objetos. Los científicos todavía están considerando lo que hace que un objeto sea un planeta a medida que aprenden más sobre los objetos más distantes en el sistema solar.

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Esta imagen, tomada por el telescopio espacial Hubble de la NASA, muestra cinco lunas que orbitan Plutón. NASA, ESA, SETI .

¿Como es Plutón?

Es muy, muy frío Plutón. Los científicos creen que la temperatura de Plutón es de 375 a 400 grados bajo cero. Plutón está tan lejos de la Tierra que los científicos saben muy poco acerca de como es su superficie. Debido a las bajas temperaturas, Plutón está probablemente cubierto de escarcha y hielo.

Plutón tiene alrededor de un décimo quinto de la gravedad de la Tierra. Eso significa que una persona que pesa 100 Kilos en la Tierra pesaría sólo 7 en Plutón.

La mayoría de los planetas que giran alrededor del Sol tienen una órbita casi circular con el Sol en el centro. Pero la órbita de Plutón es una elipse, y el sol no está en el centro. La órbita de Plutón también se inclina en comparación con las órbitas de los planetas. El camino por el que las órbitas de Plutón tiene un ángulo de 17 grados por encima de la línea por donde orbitan otros planetas.

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Orbita inclinada de Plutón. La trayectoria orbital de Plutón está 17º por encima de la línea donde orbitan los ocho planetas. NASA

¿Cómo explora la NASA Plutón?

La NASA ha aprendido mucho acerca de Plutón del estudio de las imágenes tomadas por el telescopio espacial Hubble. Los científicos usaron las fotos Hubble para descubrir cuatro de las lunas de Plutón. El Hubble también ha tomado fotos de la superficie de Plutón mostrando áreas claras y oscuras. Incluso con el poderoso telescopio Hubble, las imágenes siguen siendo difusas.

En 2006, la NASA lanzó la nave espacial New Horizons, que es la primera misión a Plutón. La New Horizons es una nave espacial del tamaño aproximado de un piano que está volando hasta el borde exterior del sistema solar. La nave tardó nueve años en llegar a Plutón. El 14 de julio de 2015, la New Horizons llegó al planeta enano. A finales de 2015, la New Horizons se habrá más de cinco meses estudiando Plutón y sus lunas.

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New Horizons.NASA

La nave espacial New Horizons tiene cámaras que tomarán imágenes de Plutón. También cuenta con instrumentos científicos para reunir información sobre Plutón. Estas imágenes y datos ayudarán a los científicos a saben más acerca de como es Plutón. Después de que haya terminado el estudio de Plutón y sus lunas, la New Horizons estudiará objetos más profundos en el Cinturón de Kuiper.

¿Por qué la NASA explora Plutón?

Explorar planetas es un esfuerzo histórico y un foco importante de la NASA. Sus naves espaciales han visitado los ocho planetas del sistema solar. El estudio de los objetos del Cinturón de Kuiper como Plutón podría ayudar a los científicos a aprender más acerca de cómo se forman los planetas.

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