Planeta Júpiter: Datos sobre su tamaño, Lunas y Mancha Roja

Júpiter es el planeta más grande del sistema solar. Oportunamente, fue nombrado como el rey de los dioses en la mitología romana. Y de manera similar, los antiguos griegos le llamaron Zeus.

Júpiter ayudó a revolucionar la forma en que vimos el universo y a nosotros mismos en 1610, cuando Galileo descubrió sus cuatro grandes lunas, Io, Europa, Ganímedes y Calisto, ahora conocidas como los satélites galileanos. Esta fue la primera vez que unos cuerpos celestes se observaron orbitando un objeto diferente a la Tierra, un importante apoyo a la idea copernicana de que la Tierra no era el centro del universo.

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Características físicas de Júpiter

Júpiter es el planeta más masivo de nuestro sistema solar , más de dos veces más masivo que los otros planetas juntos. Su atmósfera se asemeja a la del Sol, compuesta principalmente de hidrógeno y helio, y con cuatro grandes lunas y muchas lunas más pequeñas en órbita alrededor de él, Júpiter por sí mismo forma una especie de sistema solar en miniatura. En total, el inmenso volumen de Júpiter podría contener más de 1300 Tierras.

Las bandas de colores de Júpiter están dispuestas en cinturones oscuros y zonas de luz creadas por los fuertes vientos del este-oeste en la atmósfera superior del planeta que viajan más de 640 k/h. Las nubes blancas están hechas de cristales de amoníaco congelado, mientras que las nubes más oscuras son de otros productos químicos. En los niveles más profundos son visibles las nubes azules. Lejos de ser estáticas, las franjas de nubes cambian con el tiempo.

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La característica más extraordinaria en Júpiter es, sin duda, la Gran Mancha Roja, una tormenta similar a un huracán gigante visto durante más de 300 años. En su parte más ancha, la Gran Mancha Roja es tres veces el diámetro de la Tierra, y su borde gira en sentido antihorario alrededor de su centro a una velocidad de alrededor de 360 k/h. El color de la tormenta, que por lo general varía de rojo ladrillo a ligeramente marrón, puede provenir de pequeñas cantidades de azufre y fósforo en los cristales de amoníaco en las nubes de Júpiter. La mancha crece y se contrae a través del tiempo, y de vez en cuando, parece desvanecerse por completo.

El campo magnético de Júpiter es el más fuerte de todos los planetas del sistema solar,  casi 20.000 veces el de la Tierra.

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Júpiter gira más rápido que cualquier otro planeta, tardando un poco menos de 10 horas en completar un giro sobre su eje, en comparación con 24 horas para la Tierra. Esta rápida rotación de Júpiter hace que se abulte en el ecuador y se aplane en los polos, por lo que el planeta es alrededor del 7 por ciento mayor en el ecuador que en los polos.

Júpiter emite ondas de radio lo suficientemente fuertes como para ser detectadas en la Tierra. Estas nos vienen de dos formas – explosiones fuertes que ocurren cuando Io, la más cercana de las grandes lunas de Júpiter, pasa a través de determinadas regiones de su campo magnético, y la radiación continua de partículas de la superficie y de alta energía de Júpiter en sus cinturones de radiación. Estas ondas de radio podrían ayudar a los científicos a sondear los océanos en sus lunas.

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Composición y estructura de Júpiter

Su atmósfera está compuesta en un 89,8 por ciento de hidrógeno molecular, un 10,2 por ciento de helio, y pequeñas cantidades de metano, amoníaco, deuterio de hidrógeno, etano, etc.

Su campo magnético es casi 20.000 veces más fuerte que la de la Tierra.

Júpiter tiene un núcleo denso de composición incierta , rodeado por una capa rica en helio de hidrógeno metálico líquido de, envuelto en una atmósfera compuesta principalmente por hidrógeno molecular.

Su estructura interna esta compuesta por un núcleo de menos de 10 veces la masa de Tierra rodeada por una capa de hidrógeno metálico fluido que se extiende entre un 80 y un 90 por ciento del diámetro del planeta, encerrado en una atmósfera hecha principalmente de hidrógeno gaseoso y líquido.

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Órbita y rotación

La distancia media al Sol es de 778.412.020 kilometros, 5.203 veces la de la Tierra.

Su perihelio, punto más cercano al Sol, es de 740.742.600 kilometros, 5.036 veces la de la Tierra.

El afelio, distancia más lejana del Sol, es de 816.081.400 kilometros, 5.366 veces la de la Tierra.

Las lunas de Júpiter

Júpiter tiene al menos 63 lunas , que a menudo llevan el nombre de amantes del dios romano. Las cuatro lunas más grandes de Júpiter, son Io, Europa, Ganímedes y Calisto, fueron descubiertos por Galileo Galilei, y se conocen como los satélites galileanos.

Ganímedes es la luna más grande de nuestro sistema solar, más grande incluso que Mercurio y Plutón. También es la única luna conocida que tiene su propio campo magnético. La luna tiene al menos un océano entre capas de hielo, aunque puede contener varias capas de ambos materiales.

Io tiene la de mayor actividad volcánica de nuestro sistema solar. El azufre que sus volcanes arrojan da a Io una apariencia de color amarillo-naranja. Como Io orbita Júpiter, la gravedad del planeta crea unas “mareas” en la superficie sólida de Io, lo que genera el calor suficiente para la actividad volcánica.

La corteza helada de Europa está compuesta principalmente por hielo de agua, y podría ocultar un océano líquido que sostiene el doble de agua como lo hace la Tierra. Océanos helados también pueden existir bajo las cortezas de Calisto y Ganímedes. Algunos de estos picos de vertido líquido de la superficie en recién manchados penachos esporádicos en el polo sur. Su potencial para albergar vida causó la NASA para solicitar fondos para una misión de explorar Europa .

Calisto tiene la reflectividad más baja, o albedo, de las cuatro lunas galileanas. Esto sugiere que su superficie puede estar compuesta de, roca incoloro oscuro.

Los anillos de Júpiter

Los tres anillos de Júpiter fueron una sorpresa cuando la nave espacial Voyager 1 de la NASA los descubrió alrededor del ecuador del planeta en 1979. Son mucho más débiles que los anillos de Saturno.

El anillo principal es aplanado. Tiene unos 30 km de espesor y más de 6400 km de ancho.

El anillo de nube interna, llamado el halo, tiene  20.000 km de espesor. El halo se extiende desde la mitad del principal anillo hasta las nubes del planeta y se expande por la interacción con el campo magnético de Júpiter. Tanto el anillo principal como el halo están compuestos de partículas pequeñas y oscuras.

El tercer anillo, conocido como el anillo Gossamer debido a su transparencia, son en realidad tres anillos de restos microscópicos de tres de las lunas de Júpiter, Amaltea, Tebe y Adrastea. Probablemente se compone de partículas de polvo de menos de 10 micras de diámetro, aproximadamente el mismo tamaño de las partículas que se encuentran en el humo del cigarrillo, y se extiende hasta un borde exterior, de alrededor de 129,000 kilometros desde el centro del planeta y hacia adentro aproximadamente 30.000 km.

Las ondulaciones en los anillos de Júpiter y Saturno pueden ser signos de impactos de cometas y asteroides.

Investigación y exploración

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Siete misiones han volado por JúpiterPioneer 10, Pioneer 11, Voyager 1, Voyager 2, Ulises, Cassini y New Horizons , mientras que otra, Galileo de la NASA orbitaba el planeta.

La Pioneer 10 reveló cómo el cinturón de radiación de Júpiter es peligroso, mientras que la misión Pioneer 11 proporcionó datos sobre la Gran Mancha Roja y tomó fotos en primer plano de su región polar. Las Voyager 1 y 2 ayudaron a los astrónomos a crear los primeros mapas detallados de los satélites galileanos, descubrieron los anillos de Júpiter, revelaron volcanes de azufre en Io, y vieron un rayo en las nubes de Júpiter. Ulises descubrío que el viento solar tiene un impacto mucho mayor en la magnetosfera de Júpiter que lo que se pensaba. La New Horizons tomó fotos en primer plano de Júpiter y sus lunas más grandes.

En 1995, Galileo envió una sonda hacia Júpiter, y tomó las primeras mediciones directas de su atmósfera y  de la cantidad de agua y otros productos químicos. Cuando Galileo se quedo sin combustible, la nave se estrelló intencionalmente en la atmósfera de Júpiter para evitar cualquier riesgo de que se estrellara contra la contaminación o Europa, que podría tener un océano debajo de su superficie capaz de albergar vida.

Otra nave espacial, llamada Juno , se dirige hacia Júpiter y alcanzará el planeta en 2016. Se estudiará Júpiter desde una órbita polar para averiguar cómo se formó este, y el resto del sistema solar.

Impacto gravitacional de Júpiter en el Sistema Solar

Como es el cuerpo más masivo del sistema solar después del Sol, la fuerza de gravedad de Júpiter ha ayudado a dar forma al destino de nuestro sistema. Puede haber arrojado violentamente Neptuno y Urano hacia afuera , según cálculos publicados en la revista Nature. Júpiter, junto con Saturno, puede haber colgado una lluvia de escombros hacia los planetas interiores temprano en la historia del sistema, según un artículo publicado en la revista Science. Puede que incluso hoy en día ayudar a mantener a los asteroides de bombardear la Tierra, y los recientes acontecimientos, sin duda han demostrado que puede absorber impactos potencialmente mortales .

En la actualidad, el campo gravitatorio de Júpiter influye en numerosos asteroides que han agrupados en las regiones anteriores y posteriores a Júpiter en su órbita alrededor del sol. Estos son conocidos como los asteroides troyanos, después de tres grandes asteroides allí, Agamenón, Aquiles y Héctor, nombres extraídos de la Ilíada, la épica de Homero sobre la guerra de Troya.

Posibilidad de vida en Júpiter

Si uno fuera a sumergirse en la atmósfera de Júpiter , se podría descubrir que crezca más caliente con la profundidad, llegando a temperatura ambiente, o 70 grados F (21 grados C), a una altitud donde la presión atmosférica es 10 veces tan grande como lo es en Tierra. Los científicos han conjeturado que si Júpiter tiene ninguna forma de vida, que podría habitar en este nivel, y que tendría que estar en el aire. Sin embargo, los investigadores no han encontrado evidencia de vida en Júpiter.

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