Nix e Hydra: Las pequeñas lunas de Plutón

Esta semana, las bellas imágenes de Caronte nos recuerdan que Plutón no es sólo un cuerpo, es todo un sistema de mundos.

Plutón y su luna más grande Caronte  giran uno alrededor del otro, haciendo círculos alrededor de un centro de masa común, que se encuentra en un espacio vacío entre ellos. Alrededor de la pareja de baile hay cuatro pequeñas lunas. Aumentando la distancia, sus nombres son Styx, poco más allá de Caronte, y a continuación, Nix, Kerberos e Hydra.

Estas diminutas lunas también orbitan alrededor del centro de masa del sistema. Las órbitas no se alinean como un sistema solar en miniatura, sino como un sistema binario, similar al sistema planetario alrededor de la estrella Kepler 47. Las cuatro lunas pequeñas tienen menos de 50 kilómetros en su dimensión más larga . Tienen una forma abultada, ya que, a diferencia de Plutón y Caronte, no son lo suficientemente grandes como para que la gravedad los convierta en una esfera.

Lunas de Plutón. NASA
Lunas de Plutón. NASA

Nix e Hydra fueron descubiertas en 2005, poco antes de que la New Horizons se pusiera en marcha en 2006, y sus iniciales eran un guiño sutil a la misión New Horizons, al igual que la P y L en Plutón son un guiño sutil a astrónomo Percival Lowell, quien comenzó la búsqueda de Plutón.

Styx y Kerberos no fueron descubiertas hasta 2011 y 2012, mucho después de que la nave espacial New Horizons se pusiera en camino a Plutón.

Nix es la segunda luna más grande de las pequeñas lunas de Plutón, y era la más cercana a la New Horizons durante el sobrevuelo, así que se consiguió  una mejor imagen que de cualquiera de las otras pequeñas lunas.

Este post ha sido escrito por Simon Porter, investigador postdoctoral de la New Horizons en el Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. La obra de Simon se centra en los pequeños satélites de Plutón.

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