Mercurio: el planeta más rápido del Sistema Solar

Mercurio es el planeta más cercano a nuestro Sol. Se llama así por el antiguo dios romano del comercio y el beneficio, el mensajero de los dioses. La leyenda dice que las sandalias aladas de Mercurio le dieron supervelocidad. Mercurio el planeta es muy rápido, también. Orbita alrededor del Sol cada 88 días, más rápido que cualquier otro planeta del Sistema Solar. No es de extrañar que deba su nombre al más rápido de los antiguos dioses.

Mercurio es el planeta más pequeño de nuestro Sistema Solar. Hay planetas enanos que son más pequeños. Si la Tierra fuera una pelota de tenis, Mercurio sería una pelota de golf.

¿Qué se siente en Mercurio?

El Sol que es tres veces más grande que lo que se ve en la Tierra. Así es como se vería nuestro Sol en Mercurio.

Mercurio no es tan caliente como se podría pensar. Venus es más caliente. La temperatura en Mercurio puede cambiar más de 1.000 grados Fahrenheit (530 grados Celsius) entre la noche y el día. Hay muy poco atmósfera para mantener el calor cuando el Sol no está brillando. La delgada atmósfera también significa que los meteoros no se queman, por lo que Mercurio está cubierta de cráteres. Se parece mucho a nuestra Luna.

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NASA

No hay agua en Mercurio. Pero puede haber un poco de hielo en cráteres profundos. Mercurio tiene acantilados y valles al igual que la Tierra. Algunos acantilados tiene 1000 m de altura.

Habría que utilizar un traje espacial muy especial para visitar Mercurio. Tendría que proteger del calor extremo y la radiación peligrosa del Sol. Incluso nave espacial MESSENGER de la NASA lleva una sombrilla especial de protección, ya que exploró Mercurio desde su órbita.

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Mercurio en Profundidad

La órbita excéntrica de Mercurio hace que su distancia al Sol varíe de 47 millones de kilómetros a 70 millones de kilómetros. Si uno pudiera estar sobre la superficie ardiente de Mercurio cuando está en su punto más cercano al Sol, el Sol parecería tres veces más grande de lo es cuando se ve desde la Tierra. Las temperaturas en la superficie de Mercurio pueden alcanzar 800 grados Fahrenheit (430 grados Celsius). Debido a que el planeta no tiene atmósfera para retener el calor, las temperaturas nocturnas en la superficie pueden bajar hasta -290 grados Fahrenheit (-180 grados Celsius).

Mercurio no tiene lunas conocidas.

Debido a que Mercurio está tan cerca del Sol, es difícil de observar directamente desde la Tierra, excepto durante el amanecer o el crepúsculo. 13 veces cada siglo, los observadores en la Tierra puede ver a Mercurio pasar a través de la cara del Sol, un evento llamado tránsito. Estos raros tránsitos caen cerca de los días 8 de mayo y 10 de noviembre. Los dos primeros tránsitos de Mercurio en el siglo XXI se produjeron el 7 de mayo 2003, y el 8 de noviembre de 2006. El siguiente es 09 de mayo 2016, y el 11 de noviembre 2019.

Cráter de doble anillo. NASA
Cráter de doble anillo. NASA

Mercurio da una vuelta alrededor del Sol cada 88 días, viajando por el espacio casi 50 kilómetros por segundo más rápido que cualquier otro planeta. Un día solar de Mercurio es igual a 175.97 días terrestres.

En lugar de una atmósfera, Mercurio posee una delgada exosfera formada por átomos despegados de la superficie por el viento solar y micrometeoritos en suspensión. Debido a la presión de la radiación solar, los átomos escapan rápidamente al espacio y forman una cola de partículas neutras. Aunque el campo magnético de Mercurio en la superficie es sólo uno por ciento del campo magnético de la Tierra, este interactúa con el viento solar para crear episódicamente intensos tornados magnéticos que canalizan el plasma del viento solar caliente rápidamente hasta la superficie. Cuando los iones golpean la superficie, desprender átomos de carga neutra y los envía en un bucle al cielo.

La superficie de Mercurio se parece al de la Luna de la Tierra, marcada por muchos cráteres de impacto como resultado de colisiones con meteoritos y cometas. Las cuencas de impacto muy grandes, incluyendo Caloris (1.550 kilometros, o 960 millas, de diámetro) y Rachmaninoff (306 km, o 190 millas), fueron creados por impactos de asteroides sobre la superficie del planeta a principios de la historia del Sistema Solar. Si bien hay grandes extensiones de terreno liso, también hay escarpes o acantilados.

Mercurio es el segundo planeta más denso después de la Tierra, con un núcleo metálico grande que tiene un radio de unos 2.000 kilómetros (1.240 millas), aproximadamente el 80 por ciento del radio del planeta. En 2007, los investigadores utilizaron radares instalados en tierra para estudiar el núcleo, y encontraron evidencia de que es parte fundido (líquido). La cubierta exterior de Mercurio, comparable a la capa exterior de la Tierra (llamado el manto y la corteza), es de sólo unos 400 km (250 millas) de espesor.

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NASA

La primera nave espacial en visitar Mercurio fue el Mariner 10, que fotografiado cerca del 45 por ciento de la superficie. La misión de la NASAMESSENGER, sobrevoló Mercurio tres veces en 2008-2009 y ha estado en órbita alrededor del planeta desde el 18 de marzo de 2011. Casi todo el planeta ha sido fotografiado, revelando una superficie que se ha formado tanto por extenso vulcanismo y los impactos.

Los datos de los instrumentos científicos del MESSENGER han proporcionado un tesoro de descubrimientos científicos. Estos incluyen la identificación de un nuevo accidente geográfico conocido como huecos, las mediciones indican que Mercurio tiene una notable abundancia de elementos volátiles de azufre y potasio, y se ha descubierto que el campo magnético de Mercurio está desplazado con respecto al ecuador del planeta y que el planeta tiene una gran estructura interna inusual. En 1991, los astrónomos, en la Tierra, utilizando observaciones de radar mostraron que Mercurio puede tener hielo de agua en sus polos norte y sur dentro de cráteres profundos. Las observaciones del  MESSENGER han demostrado que los materiales identificados por radar están presentes sólo en las regiones de sombra permanente, consistente con la idea de que son lo suficientemente fríos para preservar el hielo de agua, a pesar de las altas temperaturas extremas experimentadas por partes iluminadas por el Sol.

Fechas Importantes

1631: Thomas Harriott y Galileo Galilei observar Mercurio con el telescopio recién inventado.

1631: Pierre Gassendi utiliza un telescopio para observar desde la Tierra como Mercurio cruza la cara del Sol.

1965: Incorrectamente se creía durante siglos que el mismo lado de Mercurio siempre se enfrentaba el Sol, los astrónomos descubren que el planeta gira tres veces por cada dos órbitas.

1974-1975: Mariner 10 fotografía aproximadamente la mitad de la superficie de Mercurio en tres sobrevuelos.

1991: Los científicos usando radares basados ​​en tierra, a encuentran signos de hielo encerrado en las zonas en sombra permanente de los cráteres en las regiones polares de Mercurio.

2008-2009: MESSENGER observa Mercurio durante tres sobrevuelos.

2011: MESSENGER comienza su misión orbital a Mercurio, produciendo un tesoro de imágenes, datos de composición y descubrimientos científicos.

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